From Bartender to Distiller

Onder de naam BelRoy’s stookt Belmans samen met zijn zakenpartner Dieter Van Roy gin en wodka, blendt hij rum en bottelt hij aged cocktails. Heuser stookt whisky in Spreewood Distillers, een distilleerderij in Duitsland die hij kon overnemen met twee partners.

Text: Katrien Depoorter

 Ben Belmans & Bastian Heuser

Ben Belmans & Bastian Heuser

Op VENUEZ18 deelden de mannen hun ervaringen met het publiek.

“Door al vijfentwintig jaar bezig te zijn met smaken, is het maken van de spirits voor mij het  gemakkelijkste onderdeel van deze job. Het is logica als het ware. Het productieproces is voor ons dus relatief eenvoudig. Maar door zelf te beginnen produceren, kwamen we in niche business terecht en werden we geconfronteerd met vragen zoals: welk type fles nemen we? Hoeveel dozen kunnen op een pallet? In welke winkels willen we onze flessen in de rekken? Dat was allemaal nieuw”, zegt Belmans.

Heuser was eerst bartender, daarna barmanager. Een distilleerderij overnemen zag hij als een opportuniteit die hem zou laten groeien. Hij vindt dat de inzichten die hij als barman verwierf hem nu helpen om een goed product te maken. Dat hij nog niet alles afwist van destilleren noemt hij een voordeel. “Soms zit je vast en dan leer je uit je fouten. Het is trial-and-error.”

Leveren kleine distilleerderijen een beter product dan grote? Zeker niet altijd vindt Belmans en hij waarschuwt voor holle marketingtermen zoals ‘small batch’ en ‘artisanaal’ want die zijn zeker geen garantie voor kwaliteit. “Wie in grote volumes kan produceren, heeft het voordeel een consistent product te hebben. En dat is nodig want de prijzen staan ook vast. Maar ben je als kleine distilleerder gepassioneerd bezig met je vak, dan kan je zeker een beter product maken dan de groten. Vergelijk het met een goede barista die zelfs met een doorsnee toestel een uitstekende koffie kan maken.” Vroeger gaf Belmans graag kritiek op spirits, maar nu hij aan de andere kant staat, wikt en weegt hij zijn woorden meer. “Het is niet mijn bedoeling de multinationals te treiteren.”

Als klein Belgisch merk een markt met grote kleppers betreden, is hoe dan ook niet evident. “Gelukkig krijg ik veel steun van bartenders. Veel bars hangen vast aan contracten met grote leveranciers. We moeten ze persoonlijk gaan overtuigen om met ons merk te werken want we hebben geen marketingmachine zoals de groten”, zegt Heuser. De invloed van de bartender op het succes van een product is niet te onderschatten. Denk aan de G&T trend die een vijftal jaren geleden op gang werd getrapt door de cocktailmakers zelf. “Drie op vier klanten weten niet wat ze zullen drinken wanneer ze een cocktailbar binnenstappen en rekenen op de kennis van de man of vrouw achter de bar. Mensen worden graag gestuurd.”

Zowel Heuser als Belmans zijn tevreden met hun overstap van bartender naar 'distiller'.